Washington, DC, (OPS/OMS).- La Organización Panamericana de la Salud/ Organización Mundial de la Salud (OPS/OMS) insta a las familias de las Américas a adoptar prácticas y hábitos saludables en las casas, para que los niños y las niñas puedan alcanzar un crecimiento físico y un desarrollo psicológico óptimos.

"Existen una serie de factores que apoyan el desarrollo saludable de la infancia, empezando por el afecto y los lazos saludables, la protección, el acceso a servicios de salud de calidad, la existencia de espacios para jugar, la nutrición adecuada y la inclusión social", señaló Gina Tambini, directora del Departamento de Familia, Género y Curso de Vida de la OPS/OMS.
Los cuidados que prodigan los padres y los cuidadores cumplen un rol fundamental a la hora de fomentar todas las potencialidades de los niños y las niñas. Desde amamantar y tener al día las vacunas hasta estimular prácticas y normas adoptadas por todo el grupo familiar, como el lavado de manos, la higiene personal o dormir bajo mosquiteros tratados con insecticida para prevenir la transmisión de la malaria, entre otras cosas, contribuyen a aumentar la supervivencia infantil.
Entre 1990 y 2011, las muertes neonatales en América Latina y el Caribe se redujeron un 55 % y en un 65 % entre los niños menores de 5 años. El 57 % de las muertes de menores de un año se producen antes de los 28 días, principalmente en la primera semana de vida; mientras que estas defunciones representan el 44 % entre las ocurridas antes de los 5 años, según datos de la OPS/OMS.
Sin embargo, existen inequidades entre los países de la región. Mientras en Haití y Bolivia fallecen 87 y 51 niños menores de 5 años por cada 1,000 nacidos vivos respectivamente, en Chile mueren 8 y en Cuba, 6. La mayoría de las muertes infantiles antes del primer mes de vida se pueden prevenir con un adecuado acceso a cuidados de calidad, a través de intervenciones específicas basadas en evidencia.
Prestar atención de calidad a los niños enfermos y mejorar el acceso a la atención y a la prevención son algunos de los desafíos en las Américas. Para aumentar la cobertura es necesario un nuevo enfoque multisectorial centrado en el acceso equitativo a los servicios de salud, con eje en el primer nivel de atención, el género y la diversidad cultural. 
“Debemos acercar la salud a las familias excluidas, como las poblaciones indígenas, las afrodescendientes, los desplazados y aquellas que habitan en zonas remotas o de difícil acceso”, manifestó Tambini. “Los niños y niñas son sujetos de derechos actuales y debemos abogar por ellos”, subrayó. 
La OPS/OMS trabaja con los países de las Américas para mejorar la salud infantil a través de una estrategia de atención sanitaria integrada que va del embarazo sano y el parto hasta los cinco años. También busca mejorar la formación del personal sanitario en el tratamiento de casos, los sistemas de salud y las prácticas sanitarias en las familias y comunidades.
En 1954 la Asamblea General de las Naciones Unidas recomendó que todos los países instituyeran el Día Universal del Niño, con el fin de promover actividades por el bien de la infancia. El día 20 de noviembre marca la fecha en que la Asamblea aprobó la Declaración de los Derechos del Niño en 1959 y la Convención sobre los Derechos del Niño en 1989.
La OPS fue fundada en 1902 y es la organización internacional de salud pública más antigua del mundo. Trabaja con todos los países del continente para mejorar la salud y la calidad de vida de las personas de la región. Es la Oficina Regional para las Américas de la OMS y la agencia especializada de salud del sistema interamericano.

En números
* Cerca de 8 millones de niños mueren antes del quinto año de vida en el mundo.
* Aproximadamente dos tercios de las muertes infantiles son prevenibles con intervenciones prácticas de bajo costo.
* Casi el 40 % de los niños menores de cinco años que fallecen cada año son lactantes recién nacidos.

Principales causas de muerte entre menores de cinco
* Neumonía (18 %)
* Complicaciones por parto prematuro (14 %)
* Diarrea (11 %)
* Asfixia perinatal (9 %)
* Malaria (7 %)
* Otras dolencias (41 %)

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