Rochester, Minnesota: La temporada gripal está en curso, pero no se sabe cuántas personas hasta el momento han sido afectadas, ni cuán grave ha sido, ni qué tipo de microbios de la influenza fueron los culpables. Esta información no solo es importante para prevenir y controlar los brotes de la enfermedad, sino que también es fundamental para la producción del siguiente lote de vacunas antigripales.
El problema es que el país ahora da palos de ciegas, mientras la gente estornuda, tose, o algo peor, debido a que la entidad que normalmente mantiene al país por delante de los brotes de influenza, los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés), se encuentra casi paralizado a consecuencia del cierre del gobierno federal. El doctor Gregory Poland, experto en enfermedades infecciosas de Mayo Clinic, explica la labor normal de los CDC y el significado de las cesantías del gobierno federal en el esfuerzo por proteger al público de enfermedades contagiosas. 

- ¿Qué hacen los CDC normalmente para seguir el rastro de un brote de enfermedad?
- Dr. Poland: “Una de las misiones fundamentales de los CDC es la vigilancia mundial y nacional de las enfermedades contagiosas, y es la única entidad en Estados Unidos que sigue el rastro de esto a nivel nacional. Actualmente han transcurrido una o dos semanas, y quién sabe cuánto tiempo más pasará, sin que realmente nadie se responsabilice por vigilar lo que ocurre en el país. Ahora bien, ¿cuáles son las enfermedades que nos preocupan? Aquí empieza la temporada gripal, pero en el mundo hay brotes de sarampión y rubéola, de poliomielitis, de enterovirus, de coronavirus que se presentó en el Medio Oriente, de gripe aviaria. Las enfermedades contagiosas plantean una cantidad interminable de amenazas que, según decimos, están apenas a unos kilómetros de distancia. Entonces, ¿quién lo va a controlar este período?”.

- ¿Qué pasa si no se sigue la pista de las enfermedades durante pocas semanas?
- Dr. Poland: “El problema es que estas cosas ocurren en tiempo real. Recordemos lo ocurrido en febrero del año 2009, cuando se empezó a percibir que desde México surgía un virus pandémico: en México se habían presentado algunas enfermedades respiratorias raras sobre las que el CDC estaba consciente, igual que la Organización Mundial de la Salud; luego aparecieron en el zona suroccidental de Estados Unidos casos esporádicos, y después muchos casos en la zona nororiental del país. ¿Quién conectó los puntos para entender que era una enfermedad infecciosa transmisible, de origen respiratorio, que lucía y actuaba igual que la influenza? Los CDC recibió el virus y lo secuenció para que fuese posible entender que se trataba de una pandemia de influenza. Todo esto ocurrió en cuestión de un par de semanas, porque estas cosas son capaces de diseminarse así de rápido y eso explica por qué verdaderamente es necesario que alguien que vigile en tiempo real”. 

- ¿Por qué no pueden simplemente unirse los estados y hacerlo?
- Dr. Poland: “Los departamentos estatales de salud pública pueden estudiar lo que ocurre en su respectivo estado, siempre y cuando cuenten con los recursos necesarios; pero nadie tiene la capacidad de juntar todo lo que ocurre en cada uno de los estados ni en todos los países, ni de crear un cuadro integral de lo que podría significar la amenaza para cada uno de los ciudadanos estadounidenses. Los CDC cuenta con mecanismos para incorporar simultáneamente los datos procedentes de todos los estados y los miembros de su personal pueden viajar a un estado a investigar un brote, además de estar autorizados a viajar fuera de Estados Unidos para estudiar otras investigaciones sobre brotes a fin de juntar toda la información. Esa capacidad y autoridad no la tiene ningún estado por sí solo”.   

- ¿Por qué la Organización Mundial de la Salud no puede hacer esto para Estados Unidos?
Dr. Poland: “La OMS pueden hacer una parte, pero su responsabilidad no es solamente Estados Unidos, sino que tiene una misión mundial. La responsabilidad de Estados Unidos, en cambio, recae sobre los CDC, entidad federal que se ha encargado de proteger al ciudadano común y corriente de todas esas amenazas para la salud, especialmente de las enfermedades infecciosas”.  

- ¿Qué significa para esta temporada gripal el cierre del gobierno?
- Dr. Poland: “Lo que normalmente ocurre es que los CDC recogen muestras respiratorias de todo el mundo, obteniendo cientos de miles de especímenes respiratorios que luego examina para determinar los virus que causan la enfermedad. Cuando se entiende que se trata de la influenza, se realizan secuenciaciones genéticas de los virus para determinar si representan una amenaza única, si se trata de una posible pandemia o si es refractario a los antivirales; es decir, se obtiene mucha información valiosa, además de seguir el rastro de lo que ocurre. El significado de esto es que, se trate de la influenza o de cualquier otra enfermedad infecciosa, ahora no se cuenta con uno de los ingredientes fundamentales de protección, que es la conciencia situacional”. 

- ¿Qué significa el cierre del gobierno para la próxima temporada gripal?
- Dr. Poland: “Durante toda esta temporada se recogen muestras respiratorias de la influenza que se envían a los CDC y a otros países también, pero en los CDC se realiza la secuenciación para entender qué tipo de virus o bacterias causa la enfermedad. En cuanto al virus de la influenza, eso permite entender cuáles son las cepas del virus y para febrero, máximo hasta febrero, se determina lo que ocurre con la vacuna para el año 2014-2015. Este año vamos retrasados”. 

El Dr. Poland presta servicios en el Comité Asesor sobre Prácticas de Inmunización (Advisory Committee on Immunization Practices), en la Junta para Defensa de la Salud (Defense Health Board) de los Centro para el Control y Prevención de Enfermedades. En Mayo Clinic, el Dr. Poland dirige el Grupo para Investigación sobre las Vacunas y el Programa de Inmunovirología Traslacional y Biodefensa, además de ser “Profesor Mary Leary de Medicina”.

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